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Il processo degli scavi e l’industria mineraria: quanto inquinano?

L’estrazione e la lavorazione dei minerali è un’industria essenziale che fornisce i minerali, i metalli e le gemme necessari per produrre un’ampia varietà di prodotti e materiali. I metalli vengono estratti per essere utilizzati in una vasta gamma di prodotti con molti usi essenziali. . Ad esempio, il piombo è utilizzato per le batterie e le apparecchiature elettriche, per le unità di comunicazione e di trasporto. Il rame è utilizzato per l’elettronica e l’edilizia, mentre il ferro è usato come base per l’acciaio e i prodotti automobilistici. L’oro e l’argento sono utilizzati per i gioielli. L’estrazione mineraria è il processo di rimozione di minerali, metalli e gemme dalla terra. L’estrazione avviene in superficie o a cielo aperto, in sotterraneo o attraverso l’estrazione con fluidi. L’estrazione a cielo aperto comporta lo scavo o l’esplosione di rocce e la creazione di fosse aperte nel terreno, esponendo le vene minerali. È il metodo più comune per l’estrazione di ferro, alluminio, rame, oro e argento. Man mano che i giacimenti di minerale di livello superiore vengono portati via, i brillamenti vengono effettuati sempre più in profondità nel terreno per raggiungere i giacimenti più bassi.

L’estrazione in sotterraneo comporta il taglio di pozzi nel terreno e la collocazione di lavoratori nel sottosuolo per scavare il minerale. In questo modo si ottengono piombo, antimonio, cromo e zinco e spesso anche carbone, oro, argento e altri metalli. L’invenzione di nuove tecnologie, attrezzature ed energia a basso costo ha reso l’estrazione in superficie il metodo di estrazione prevalente per la maggior parte delle sostanze, ad eccezione dei casi in cui le vene di minerale sono situate molto al di sotto della superficie.

Il minerale estratto viene rimosso dalla terra e in genere trasportato in impianti di concentrazione, dove viene frantumato, lavato e separato per ottenere i minerali contenuti nel minerale. Per i minerali con una bassa concentrazione del minerale desiderato, la concentrazione iniziale del minerale viene spesso effettuata presso la miniera o nelle sue vicinanze, a causa del volume di minerale da trattare e del conseguente costo di trasporto. Dopo la concentrazione del minerale, il metallo o il minerale viene inviato a un’ulteriore lavorazione, alla fusione, alla raffinazione o a qualche altro tipo di finitura. Questi processi richiedono una quantità varia e diversificata di sostanze chimiche. Gli scarti dei concentratori sono chiamati sterili, tipicamente umidi, contaminati da sostanze chimiche e/o metalli e di grande volume.

L’industria mineraria e della lavorazione dei minerali ha adottato misure considerevoli per monitorare, controllare e gestire in modo sicuro l’uso di sostanze chimiche necessarie ai processi produttivi e per gestire gli sterili in modo sicuro per l’ambiente. Tuttavia, negli impianti meno avanzati tecnologicamente o più vecchi, alcuni dei minerali estratti, gli sterili e le sostanze chimiche tossiche utilizzate vengono rilasciati nell’ambiente. A causa dei loro componenti pericolosi, hanno un impatto negativo sulla salute umana. Inoltre, il problema delle miniere abbandonate e dell’inquinamento pregresso è molto diffuso.

Nel database del Blacksmith Institute ci sono più di 350 siti inquinati dall’attività mineraria e dalla lavorazione dei minerali, che potenzialmente mettono a rischio più di 6,7 milioni di persone. Dal punto di vista geografico, i siti sono localizzati nella maggior parte dei continenti e in quasi 50 Paesi. L’Africa, l’Europa orientale e il Sud-est asiatico sono le regioni più rappresentate nel database, ma certamente l’inquinamento tossico derivante dall’estrazione e dalla lavorazione dei minerali riguarda tutte le regioni del mondo.

I prodotti di scarto sono la principale fonte di inquinamento sia delle miniere attualmente in funzione sia dei siti di inquinamento pregressi. Le miniere possono produrre una serie di quantità di rifiuti. I rifiuti possono rappresentare quasi il 10% del materiale totale estratto fino a superare il 99,99%, a seconda dei processi e delle sostanze estratte.[4] I prodotti di scarto comprendono acque reflue, rocce di scarto (contenenti metalli e minerali), sterili, soluzioni di processo e minerali lavorati. I rifiuti contengono molte delle sostanze chimiche utilizzate nel processo, tra cui cloruri, composti di zolfo, acidi cloridrici o solforici e calce, soda e composti di cianuro. Nei siti minerari abbandonati o mal chiusi, gli sterili di miniera e i rifiuti stoccati in modo improprio possono inquinare le acque sotterranee, le acque di superficie e le attività agricole. Negli impianti minerari e di lavorazione del minerale in funzione e mal gestiti, le acque reflue non trattate, le scorie e i rifiuti solidi sono spesso scaricati direttamente nelle acque di superficie o ammassati, senza copertura, vicino alla miniera. I metalli del minerale possono essere dilavati insieme al terreno, causando gravi problemi di erosione e deflusso contaminato. La popolazione che circonda il sito entra quindi in contatto con questi inquinanti attraverso l’inalazione di polveri e suolo contaminati, l’ingestione di acqua e cibo contaminati e il contatto cutaneo con l’acqua contaminata.

li inquinanti più pericolosi nei siti minerari e di lavorazione del minerale analizzati da Blacksmith sono piombo, cromo, amianto, arsenico, cadmio e mercurio. Ciò riflette l’enfasi posta dal database sui siti abbandonati e sulle attività minerarie su piccola scala. Tuttavia, gli inquinanti trovati nei siti minerari sono molti e vari e possono includere radionuclidi, cianuro e altri metalli pesanti. Il piombo e il cromo sono i primi inquinanti per numero di DALY e il mercurio è il primo inquinante per numero di persone a rischio. L’amianto è particolarmente tossico e ha un elevato impatto in termini di DALY, ma nel database Blacksmith è presente solo un piccolo numero di siti estrattivi di amianto.

Secondo le stime del Blacksmith Institute, la salute di quasi 14 milioni di persone è a rischio a causa delle miniere e dei siti di lavorazione dei minerali nei Paesi in cui Blacksmith ha svolto le sue indagini. Queste esposizioni causano circa 2,5 milioni di DALY. Va notato che il contributo del mercurio e del cadmio al calcolo dei DALY è stato minimo. Le limitazioni della metodologia esistente hanno impedito l’inclusione dei principali esiti sanitari associati a questi contaminanti. Pertanto, l’analisi risultante si basa quasi esclusivamente sui risultati sanitari associati al piombo e al cromo. Il reale impatto in termini di DALY di questa industria è probabilmente molto più grande.