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Le auto possono usare l’acqua per alimentarsi? A che punto si è in questo ambito?

Esistono numerose offerte di marketing online che propongono kit per convertire l’auto in “funzionamento ad acqua”, ma vanno considerate con scetticismo. Questi kit, che si collegano al motore dell’auto, utilizzano l’elettrolisi per scindere l’acqua (H2O) nelle molecole che la compongono – idrogeno e ossigeno – e poi iniettano l’idrogeno risultante nel processo di combustione del motore per alimentare l’auto insieme alla benzina. In questo modo, si dice, la benzina brucia in modo più pulito e completo, rendendo il motore più efficiente.

Ma gli esperti sostengono che l’equazione energetica di questo tipo di sistema non è affatto efficiente. Innanzitutto, il processo di elettrolisi utilizza energia, come l’elettricità di casa o la batteria di bordo dell’auto, per funzionare. Per le leggi della natura, quindi, il sistema utilizza più energia per produrre idrogeno di quanta ne possa fornire l’idrogeno stesso, secondo il dottor Fabio Chiara, ricercatore in combustione alternativa presso il Center for Automotive Research della Ohio State University.

Inoltre, afferma Chiara, la quantità di gas a effetto serra prodotta dal veicolo “sarebbe molto maggiore, perché sono coinvolti due processi di combustione [benzina e idrogeno]”. Infine, c’è una considerazione sulla sicurezza per i consumatori che aggiungono questi dispositivi alle loro auto. “L’H2 è un gas altamente infiammabile ed esplosivo”, spiega, e richiederebbe una particolare attenzione nell’installazione e nell’uso.

Il processo di elettrolisi potrebbe essere valido per il risparmio energetico se si riuscisse a sfruttare una fonte di energia rinnovabile e non inquinante come quella solare o eolica per alimentarlo, anche se la cattura di una quantità sufficiente di questa fonte di energia a bordo dell’auto sarebbe un altro ostacolo.

Oggi i ricercatori si concentrano maggiormente sull’uso dell’idrogeno per alimentare le celle a combustibile, che possono sostituire i motori a combustione interna per alimentare le auto ed emettere solo acqua dallo scarico. Anche se l’idrogeno è combustibile e può alimentare un motore a combustione interna, utilizzarlo in questo modo significherebbe sprecare il suo potenziale migliore: alimentare una cella a combustibile.

Le auto a celle a combustibile a idrogeno stanno guadagnando terreno, ma la commercializzazione del carburante a idrogeno non è ancora stata realizzata. “I vantaggi potenziali delle celle a combustibile sono significativi”, affermano i ricercatori del National Renewable Energy Laboratory (NREL) del Dipartimento dell’Energia degli Stati Uniti. “Tuttavia, devono essere superate molte sfide prima che i sistemi a celle a combustibile diventino un’alternativa competitiva per i consumatori”.

Lo Stato della California gestisce un programma “Hydrogen Highway” che sostiene lo sviluppo della tecnologia e dell’infrastruttura delle celle a combustibile a idrogeno. Molte aziende stanno lavorando per produrre, immagazzinare e distribuire l’idrogeno. Le auto alimentate da celle a combustibile sono già in fase di prototipo, prossime alla produzione.

In attesa di vedere come si evolverà la situazione, la scelta migliore oggi per un elevato chilometraggio e basse emissioni è ancora l’auto ibrida benzina/elettrica.